Le kawa du corbeau de Kafka
par Catherine Garson

RACINES : L’ORIGINE DES NOMS JUIFS

Chronique publiée dans L’Arche n°517 de Mars 2001

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Prenons, une fois n’est pas coutume, un nom de famille extrêmement célèbre. À savoir celui de Kafka, dont il est inutile de dire qu’il fut porté par l’un des plus illustres écrivains du XXe siècle. À cette appellation, plusieurs origines peuvent correspondre. La première est de nature slave, puisqu’en polonais (et en tchèque) un kawka est tout simplement un corbeau. Les Kafka, les Kawka, mais aussi les Kawkiewisz et les Gawkiewicz (exclusivement polonais, ces deux-là) auraient eu des ancêtres vivant dans, ou près, d’une maison portant une enseigne en forme de corbeau. Ou, mais cela paraît nettement plus douteux, auraient eu des aïeux à la noire chevelure.

Laissons là les corneilles et passons au café. Certains spécialistes estiment que les Kafka et Kawka auraient été à l’origine des marchands de café. Qui se dit kawa en polonais et kave en yiddish. Certes, mais cette explication peine à rendre compte de l’apparition du deuxième «k» dans le nom. Néanmoins, signalons que le «petit noir» est la référence pour des noms de familles polonais tels que Kawa, Kawe, Kawer, Kawicz, Kawin, Kawnik, voire Kaweblum (littéralement, «fleur de café»). Du côté de l’Empire russe, ces patronymes (moins nombreux) deviennent Kave, Kava ou Kavy.

Reste à envisager une troisième explication pour l’appellation Kafka, qui fait dériver le patronyme du nom hébraïque Yaacov. Ce dernier, dont le diminutif avait d’abord été Kopel, serait devenu Kopke, ensuite Kapke, et enfin Kafka. Autre chaîne envisagée, du côté russe: le diminutif de Yakov (forme slave) devient Kov, auquel on adjoint une petite note affective. Et cela devient Kovka ou Kavka. Et, de là, bien sûr, pourquoi pas Kafka?

© 2001 L’Arche, le mensuel du judaïsme français (39 rue Broca, 75005 Paris).

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