Chronique publiée dans L'Arche n° 515, Janvier 2001
RACINES : L'ORIGINE DES NOMS JUIFS NOMS JUIFS PAR CATHERINE GARSON

From n’est pas si pieux

Il ne faut pas toujours se fier aux apparences. Le patronyme From avec tous ses dérivés semble, à première vue, venir tout droit de l’adjectif allemand fromm signifiant pieux, croyant ou dévot. Les ancêtres de tous les fromm auraient donc été des gens d’une religiosité en béton.

Bien que certains spécialistes retiennent cette hypothèse, il semble que la réalité soit tout autre. Et que ladite réalité ait, en fait, emprunté un chemin un peu sinueux. À savoir, le prénom Avraham qui, en terre ashkénaze, est d’abord devenu Avrom ou, affectueusement, Avromel (petit Avraham). En allemand, le « v » se prononce comme le « f » ; et souvent, quand il s’agit de diminutif, la première syllabe peut être omise. Nos Avrom sont donc devenus From, et nos Avromel, Fromel.

Quand, dans l’Empire austro-hongrois, les Juifs ont été forcés de se doter de noms de famille, ils ont été « vivement encouragés » à prendre des patronymes à consonance allemande. Ils l’ont souvent fait en tentant de préserver l’origine juive de leurs noms. Du coup, From, Fromel ou Fromer s’imposèrent pour ceux qui se nommaient Avraham ou voulaient honorer un Avraham de leur famille. Mais, pour donner le change, ils germanisèrent parfois l’orthographe : From devint Fromm, et Fromer devint Frommer. À noter, en passant, que ceux dont le père ou le grand-père portaient le nom de notre premier patriarche furent aussi appelés Fromkin (du mot Kind, qui signifie « enfant » dans la langue de Goethe).

Si cette appellation a des racines germaniques, elle se retrouve quasiment dans tout le monde ashkénaze en raison des migrations juives : à l’ouest, en Allemagne ainsi qu’en Alsace, (de nombreux From(m)el peuplaient cette région en 1784) ; à l’est, tant dans le royaume de Pologne que dans l’Empire russe. Dans ces contrées, le patronyme prendra des formes extrêmement variées. Citons, entre autres : Fromowicz, Frommerman, Froman et Floman.

CATHERINE GARSON

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À À signaler aussi que le patronyme, sous sa forme Helman ou Heilman, connaît plusieurs variantes telles que Hilman, Elma